Israel : Agro-Tecologia

Israel es uno de los países más densamente poblados del mundo y, sin embargo, solo el 20% de la tierra es cultivable, y la mitad debe ser irrigada. Más de la mitad de Israel es árido o semiárido, y el resto del país está dominado por empinadas laderas y bosques. 

Sin embargo, gracias a la tecnología de punta, Israel no solo produce la mayor parte de sus propios alimentos, sino que también exporta productos agrícolas por valor de 1.300 millones de dólares al año. Esto incluye productos agrícolas, así como alrededor de $ 1.2 mil millones en insumos agrícolas y tecnología vendidos en el extranjero cada año.

Debido a que los agricultores y científicos israelíes han tenido que lidiar con un medio ambiente difícil y recursos hídricos limitados, su experiencia es especialmente relevante para el mundo en desarrollo. El desarrollo de equipos de invernadero, propagación de semillas y ganado, fertilizantes y pesticidas ha permitido que la agricultura israelí prospere en la adversidad. Además, los agricultores han aprendido a desarrollar productos agrícolas innovadores y de alto valor agregado que les permiten competir en los mercados con productores de menor costo. La gestión , el reciclaje, la desalinización y el transporte del agua en el Transportista Nacional de Agua han permitido al país superar la drástica escasez.

Cada tres años, los logros del país se exhiben en la exposición nacional Agritech; en septiembre de 1999, la exposición atrajo un récord de 9.000 visitantes extranjeros de más de 100 países.

Hambre mundial

Cada semana, miles de libras de alimentos en todo el mundo se desperdician debido al deterioro antes de que lleguen a las mesas de las personas. Las frutas, verduras y otros productos tienen una vida útil limitada y, si no se pueden distribuir de manera oportuna, se desperdiciarán. La empresa israelí Pimi Agro está trabajando para detener el hambre en el mundo desarrollando formas de hacer que estos alimentos perecederos duren más. A través de un proceso totalmente natural, sin químicos que utiliza peróxido de hidrógeno y «algunas adiciones clave», Pimi Agro ha podido desarrollar frutas y verduras que son viables y se mantienen maduras durante más de 10 semanas. 

Se demostró que la solución desarrollada es 15 veces más efectiva para preservar frutas y vegetales perecederos que cualquier otra solución de conservación disponible actualmente, produciendo un 50% más de cítricos y cebollas disponibles en el mercado durante las pruebas. Pimi Agro ha estado desarrollando este método desde finales de la década de 1990 y ya ha sido aprobado por la EPA y la UE como seguro para el consumo. La compañía ha estado trabajando con Wal-Mart, Pepsico, Frito Lay y otros grandes conglomerados de alimentos para llevar sus productos a los mercados internacionales. Esta innovación también conducirá a prácticas agrícolas más sostenibles, ya que los agricultores pierden menos cultivos por pudrirse y, por lo tanto, usan menos fertilizantes, agua de riego y semillas. 

En otros esfuerzos por extender la vida útil de las verduras perecederas sin refrigeración, Rivka Elbaum, del Instituto Robert H. Smith de Ciencias Vegetales y Genética en Agricultura de la Universidad Hebrea , ha desarrollado una fórmula secreta que previene la pérdida de clorofila en las hojas de lechuga. El sistema implica sumergir el alimento deseado en una solución secreta que ha sido patentada y aprobada en Israel y América del Norte. Elbaum dijo que una pequeña aplicación es suficiente para mantener frescas las hojas de lechuga durante un mes sin refrigerar, y imaginó que la solución se usaría en los supermercados para rociar las verduras en lugar de usar agua.

Problemas y posibilidades del agua

Israel tiene sorprendentes desigualdades en las precipitaciones. Mientras que el norte del país disfruta de una precipitación relativamente generosa de 700 milímetros cada año, la región central recibe solo 400-600 milímetros y el sur ve unos magros 25 milímetros anuales. El National Water Carrier, que transporta agua de norte a sur, ha ayudado a remediar estos desequilibrios regionales.

Más allá del transporte, Israel ha desarrollado soluciones efectivas para la escasez de agua en algunas áreas. La gestión eficiente del agua ha multiplicado por 12 la producción agrícola durante los últimos 50 años, mientras que el consumo de agua se ha mantenido constante a través del mantenimiento riguroso de la infraestructura, el reabastecimiento de los acuíferos y la asignación de cuotas y precios adecuados para desalentar el consumo derrochador.

El uso de agua reciclada ha proporcionado otra solución. De los 1.100 millones de metros cúbicos de agua utilizados para la agricultura en 1998, aproximadamente 250 millones de metros cúbicos fueron efluentes reciclados. La Comisión del Agua prevé que para 2010 un tercio de todos los cultivos se regarán con agua «limpia». Veinticuatro plantas desalinizadoras en Eilat, la región del Mar Muerto y el desierto de Arava suministran otros 161 millones de metros cúbicos de agua de riego cada año.

Otros 70 millones de metros cúbicos de agua se generan anualmente a partir de fuentes subterráneas ; También se utilizan las aguas geotermales que se encuentran debajo de la superficie del desierto de Negev . Los agricultores han descubierto que el agua salada produce cultivos «más dulces» que el agua normal. Los tomates y melones «dulces del desierto», por ejemplo, alcanzan precios superiores en los mercados europeos.

La siembra de nubes (inyectar yodo en las nubes para aumentar el porcentaje de agua que produce cada nube) ha demostrado ser eficaz. La exploración (utilizando técnicas sismológicas sofisticadas), la prevención de la contaminación, la conservación del suelo y el drenaje han maximizado el uso del agua. El paisajismo para redirigir las inundaciones, los cálculos computarizados para trazar las rutas de las aguas de escorrentía y la ubicación estratégica de árboles y cultivos también han evitado la desertificación.

Cada gota cuenta

Quizás el desarrollo más innovador en la utilización del agua ha sido el riego por goteo, concebido en Israel hace unos 35 años. Hoy en día, las redes de tuberías de plástico con pequeñas aberturas para cada planta o árbol se colocan estratégicamente en los campos. A través de los goteros, se pueden bombear cantidades controladas de fertilizante a través de las tuberías de riego a las plantas, un sistema conocido como «fertirrigación».

Tradicionalmente, el riego por goteo se ha utilizado en regiones donde el agua es escasa, pero también ha sido eficaz donde las precipitaciones son abundantes debido a su precisión. Por ejemplo, los experimentos en el norte de California con riego de «precisión» hicieron que algunos tipos de árboles crecieran tres veces más rápido. Los árboles de crecimiento rápido pueden aumentar las ganancias para los productores de madera y, al mismo tiempo, minimizar el daño ambiental al reducir la cantidad de árboles que deben talarse.

Media docena de empresas israelíes venden tuberías de plástico y una gama completa de accesorios para riego por goteo. Muchos también se especializan en diseñar sistemas de riego personalizados para jardines, parques, granjas y regiones enteras, instalándolos y luego brindando asesoría y mantenimiento. Las exportaciones de equipo de riego ascendieron a casi 300 millones de dólares en 1998.

Otros tipos de riego incluyen: métodos de riego a presión; riego enterrado, que evita la infiltración de raíces diminutas; riego por aspersión, que es adecuado para huertos; y aspersores utilizados para campos enteros. Estos sistemas pueden ser muy simples o de alta tecnología. Las opciones van desde la variedad básica de encendido / apagado con relojes de volumen, hasta sistemas computarizados más sofisticados, que incluyen sensores para monitorear el nivel de humedad del suelo y verificar los cambios en el diámetro del tallo o fruto. Otros accesorios incluyen trampas de filtro para barrer la suciedad y emisores de goteo de bajo flujo para medios sin suelo en invernaderos. Se han desarrollado métodos de riego por minuto o de velocidad ultrabaja (ULR) para aplicar agua a velocidades inferiores a un milímetro por hora.

La firma israelí de tecnología agrícola AutoAgronom se ubicó entre los 25 finalistas en MassChallenge, con sede en Massachusetts, en 2014, el mayor concurso de startups del mundo. MassChallenge de 2014 otorgó más de $ 1,75 millones en subvenciones y más de $ 10 millones en otros premios a empresas emergentes de tecnología de todo el mundo, y AutoAgronom fue la única empresa de tecnología agrícola en el concurso. AutoAgronom produce sistemas avanzados de riego por goteo con tecnología inteligente y sensores para ayudar a los agricultores a reducir significativamente el uso de agua. 

La compañía también es pionera en un proceso conocido como fertirrigación (fertilización + riego), en el que se conectan sensores a las raíces de las plantas y al suelo circundante que analizan las condiciones del suelo, el clima, el agua y los niveles de nutrientes. Después de realizar este análisis, el sistema utiliza algoritmos de computadora para determinar cuándo y cuánta agua, fertilizante y control de plagas entregar a las plantas individuales para un crecimiento máximo. Los agricultores del Reino Unido que han estado utilizando el sistema de AutoAgronom han podido reducir el uso de agua en un 30%, al tiempo que aumentaron el rendimiento de los cultivos en un 28% y redujeron el uso de pesticidas en un 70%. En noviembre de 2014, el sistema de fertirrigación por goteo inteligente de AutoAgronom se implementó en 13 países y se usó con 70 tipos diferentes de cultivos. 

Bichos en la bahía

Plagas de insectos, hongos y malas hierbas acosan a los agricultores de todo el mundo, y las empresas israelíes han desarrollado una gama de pesticidas y herbicidas, así como métodos de control biológicos y no químicos. Israel es el hogar del mayor productor mundial de agroquímicos genéricos. En 1999, Israel exportó más de $ 117 millones en estos pesticidas y reguladores de crecimiento.

Los fabricantes producen grandes cantidades de bromuro de metilo y formalina para desinfectar el suelo. Los detergentes ecológicos, que recubren las hojas, se han desarrollado para crear una barrera física entre el parásito y la hoja sin dañar la hoja. También se producen fungicidas para prevenir la pudrición de las uvas, así como químicos para combatir plagas en cítricos y mildiú polvoriento en arboledas y viñedos. Otros desarrollos recientes incluyen un defoliante para el algodón y herbicidas para el tratamiento temprano de malezas.

Teniendo en cuenta la protección del medio ambiente, se han desarrollado plaguicidas biológicos. También se cultivan depredadores naturales, que eliminan una plaga en particular sin dañar el cultivo en sí. Un kibutz cría arañas diminutas, que se alimentan de ácaros que pueden destruir las fresas, y las exporta por millones a California. Una empresa de biotecnología con sede en Jerusalén desarrolló hongos diseñados para atacar el mildiú polvoroso y bacterias para destruir las polillas. Otra empresa desarrolló una película de polietileno, que actúa como repelente de insectos al bloquear los rayos ultravioleta.

Ayudando a los agricultores

Los criadores de langostinos asiáticos han comenzado a buscar en la investigación y la tecnología israelíes para aumentar sus ganancias y hacer mejores negocios. Los machos de langostinos son hasta un 60% más grandes que sus contrapartes hembras, y al inyectarles a las hembras una molécula que «silencia» ciertos genes, los científicos israelíes han ayudado a los agricultores asiáticos a desarrollar poblaciones enteras de machos de langostinos. Luego, los agricultores disfrutan de mayores ganancias vendiendo sus langostinos más grandes a precios más altos que los de las hembras más pequeñas. Las gambas se inyectan con la solución en Israel y luego se envían a plantas de procesamiento en India , China y Vietnam.

La región del Mar Muerto, que proporciona bromo para pesticidas, también es rica en potasio, fósforo y magnesio, que son ingredientes para fertilizantes agrícolas. Israel exporta tanto fertilizantes listos para usar como materias primas para fabricar fertilizantes en todo el mundo.

Los fertilizantes para follaje a partir de fosfato de potasio, sulfuro de potasio y fosfato de nitrógeno y potasio se fabrican localmente. Israel es también uno de los mayores productores mundiales de nitrato de potasio, un fertilizante altamente soluble adecuado para una variedad de plantas y cultivos. También se producen otros dos fertilizantes altamente solubles, el fosfato monoamónico y el fosfato monopotásico.

La fertirrigación ha llevado al desarrollo de una nueva generación de fertilizantes solubles para inyección en sistemas de riego. Para desarrollar fertilizantes solubles se han combinado químicos básicos como nitrógeno o nitrógeno amoniacal con oligoelementos de hierro, cuarzo, manganeso y cobre, que enriquecen el suelo y mejoran el crecimiento de las plantas.

En enero de 2016, la empresa israelí Doral Energy, en coordinación con el Kibbutz Lahav, anunció un proyecto para construir una instalación que genere energía a partir de residuos orgánicos. El proyecto se construirá en la propiedad del Kibbutz Lahav y convertirá los desechos orgánicos de Lahav y otros Kibbutzim cercanos en productos biocombustibles utilizables.

Invernaderos para climas cálidos

Inventado por los holandeses para climas más fríos en el norte de Europa, el invernadero ha sido adaptado por Israel para su uso en regiones áridas. Unas 3.000 hectáreas de cultivo en invernadero permiten a los agricultores superar las restricciones impuestas por la calidad del suelo, el clima árido y el suministro limitado de agua.

Los invernaderos se pueden erigir en lugares donde el suelo no es adecuado. Los sistemas de riego superan el problema de la escasez de agua, y las cortinas y los tragaluces se pueden regular para filtrar o admitir la luz solar y proporcionar control de temperatura. La cubierta de plástico proporciona la desinfección térmica del suelo antes de la siembra, cubre el suelo para la recolección de calor, previene el crecimiento de malezas y plagas y minimiza la evaporación y el escape de fertilizantes. Las redes sobre las plantas pueden mantener alejadas las escamas, los ácaros y otras plagas, mientras que las redes más sofisticadas pueden actuar como una pantalla térmica, enfriando las plantas durante el día y manteniéndolas calientes durante la noche. Los sistemas de nebulización se pueden utilizar para el control del clima.

Todos estos sistemas pueden ser operados por programas de computadora diseñados para generar un microambiente a la vanguardia de la agricultura del siglo XXI. Varias empresas israelíes fabrican y exportan láminas de plástico tejidas de alta tecnología y se especializan en proyectos de invernaderos personalizados, incluida la consulta, la instalación y el mantenimiento. Debido a la alta inversión inicial, los invernaderos son más adecuados para cultivos de alto valor agregado como hortalizas, flores, plantas ornamentales y especias, y para cultivos intensivos. Los invernaderos israelíes, por ejemplo, tienen un promedio de tres millones de rosas por hectárea y producen un promedio de 300 toneladas de tomates por hectárea cada temporada.

Mejor de la Raza

Los científicos israelíes han desarrollado variedades de semillas que son resistentes a las enfermedades, proporcionan rendimientos más altos y de mejor calidad con menos agua incluso en climas cálidos y producen alimentos con una vida útil más larga. En 1998, Israel exportó semillas por valor de más de 35 millones de dólares.

El proceso de desarrollo de una nueva semilla puede llevar cinco años o más, pero los últimos métodos biotecnológicos han reducido este tiempo en un 20%. Las innovaciones recientes incluyen una variedad de algodón híbrido con fibras más largas y resistentes, que dan un mayor rendimiento y requieren menos agua; algunas variedades se cultivan en colores naturales de marrón o verde.

Los métodos sofisticados de cruzamiento han desarrollado semillas que minimizan la necesidad de fertilizantes y pesticidas, produciendo cultivos de alto valor agregado, por ejemplo, tomates cherry, tomates de invernadero y melones Galia. Las sandías sin semillas, del tamaño de un melón y de piel negra, así como los calabacines en forma de platillo, son nuevos desarrollos rentables.

En un esfuerzo por desarrollar los animales más apropiados para el clima cálido y árido de Oriente Medio, los criadores israelíes han descubierto que la vaca europea Holstein se adapta bien. Tiene una producción de leche muy alta, rica en proteínas y grasas. La producción de los Holstein se ha visto favorecida por sistemas informáticos de alimentación y ordeño, lo que ha permitido que la industria láctea y la carne de vacuno local satisfagan la mayoría de las necesidades locales.

El énfasis en la cría de aves de corral se ha puesto en pollos y pavos resistentes a las enfermedades que pueden sobrevivir en condiciones de calor extremo. Las ponedoras israelíes tienen una de las producciones anuales de huevos más altas del mundo con unas 280 por ave. Además, cada año se producen 195.000 toneladas de pollo y 121.000 toneladas de carne de pavo. Israel es también el segundo mayor criador de avestruces del mundo después de Sudáfrica, pero la carne, que no es kosher, se exporta. El foie gras israelí es de tan alta calidad que se exporta incluso a Francia.

Los criadores también han tenido éxito en el desarrollo de variedades mejoradas de ovejas y cabras, que son especialmente importantes en los sectores árabe y beduino como fuente de leche y carne. La oveja híbrida Awassi es más grande, más lanosa, tiene mayor producción de leche y puede criarse en climas áridos, semiáridos y subtropicales. La oveja Assaf es un cruce entre Awassi y Frisón alemán y ha mejorado la producción de leche y carne; 

Lo más importante es que el Assaf tiene tres partos cada dos años, lo que es un 50% más alto que en los Awassis normales. Los machos de cabras Saanen importados de Europa y cruzados con la raza local Mamber producen una cabra de alto rendimiento de leche. Los criadores israelíes pueden suministrar material reproductivo (semen y embriones congelados) de razas mejoradas de ovejas y cabras que son especialmente adecuadas para las regiones áridas de Asia, África y América.

Israel también es líder mundial en la cría de peces. Los peces se crían en pequeños estanques, que producen hasta 500 kilogramos de pescado por metro cúbico de agua al año. Los innovadores sistemas de recirculación permiten reciclar el agua de estas granjas superintensivas.

Mientras que el resto de las poblaciones de abejas del mundo sufrieron pérdidas importantes a principios de la década de 2000, los 500 apicultores de Israel pudieron mantener felices a sus 110.000 colmenas y producir miel controlando sus dietas. Según los expertos agrícolas israelíes, los eucaliptos y los árboles que florecen en invierno plantados en todo el país por Keren Kayameth LeIsrael-Jewish National Fund (KKL-JNF) proporcionan una nutrición completa para las abejas durante todo el año, manteniéndolas sanas y produciendo miel de alta calidad. La Junta de la Miel de Israel se coordina con organizaciones locales como el KKL-JNF para mantener a Israel exuberante y verde y, al mismo tiempo, proporcionar alimento a las abejas. Las abejas también se alimentan de naranjos, ciruelos, aguacates y algarrobos.

Mejorando la agricultura global

El ochenta por ciento de las granjas son propiedad de kibbutzim (aldeas colectivas) y moshavim (aldeas cooperativas) y están dirigidas por ellos. El 20% restante son principalmente plantaciones de cítricos en el centro del país propiedad de grandes empresas privadas. Los kibutzim suelen desarrollar, diseñar, fabricar y comercializar sus propios insumos de tecnología agrícola. El riego por goteo se desarrolló en un kibutz y todos los principales fabricantes de equipos se basan en kibutz.

Estos agricultores trabajan en estrecha colaboración con los diez institutos de investigación agrícola del país, incluida la Organización

de Investigación Agrícola (ARO) y la Facultad de Agricultura de la Universidad Hebrea en Rehovot. Veinticinco asociaciones profesionales y de marketing también financian I + D, al igual que varios organismos gubernamentales

y cientos de empresas privadas en los sectores de la biotecnología y los programas informáticos.

Los fabricantes de insumos agro-tecnológicos y sus clientes se dan cuenta cada vez más de que sus productos son más

eficaces cuando van acompañados de servicios profesionales. Los sistemas de riego por goteo y los invernaderos son más productivos cuando la infraestructura se diseña, instala y luego

se mantiene a la medida para satisfacer las necesidades específicas del cliente. La productividad de fertilizantes, pesticidas y semillas y ganado genéticamente desarrollados se puede maximizar consultando a profesionales.

Los expertos ahora se están especializando en mejorar la producción agrícola para regiones enteras. Las empresas asumen proyectos llave en mano que incorporan un uso más eficiente del agua, sistemas de riego, selección de cultivos y semillas. También asesoran sobre el calendario estacional para obtener los mejores precios en los mercados mundiales, sobre la elección

de fertilizantes y pesticidas para minimizar el daño ambiental y sobre la selección del ganado. Luego, se capacita a los agricultores de una región en particular para que utilicen las tecnologías recién adquiridas.

Sustentabilidad

La tecnología agrícola israelí, desde el riego y la gestión eficiente del agua hasta las técnicas de fertilización y las semillas

y el ganado mejorados genéticamente, ha mejorado drásticamente los rendimientos locales y podría contribuir en gran medida a alimentar a un mundo hambriento.

Actualmente, los profesionales israelíes están planificando proyectos de desarrollo rural en Tailandia, Filipinas y Brasil. En la región de Gap en Turquía, un área de la mitad del tamaño de Israel, los expertos están mejorando la agricultura

de la provincia basándose en un uso más eficiente del agua del río Tigris. La palabra clave en estos proyectos es sostenibilidad. Las empresas enfatizan que las tecnologías agrícolas no solo deben ser apropiadas para una región o clima en particular, sino

que los agricultores locales también deben estar capacitados para usar y mantener los sistemas que compran.

Algunas buenas ideas

Consideraciones importantes

Los criadores de aves de corral pueden asegurar mayores ganancias al producir una parvada del mismo tamaño y peso. Los científicos del departamento de ingeniería ambiental de la Organización de Investigación Agrícola de Israel han desarrollado

un dispositivo que clasifica las aves vivas, lo que permite a los criadores producir bandadas de tamaño uniforme. Las aves se mueven sobre una cinta transportadora equipada con sofisticados ganchos que sujetan las aves mientras

se pesan y clasifican por tamaño a través de un sistema de pesaje electrónico preciso. Una pequeña bandera en uno de los cuatro colores unida al gancho indica el peso del ave. Los pollitos se retiran manualmente del transportador y se colocan en diferentes corrales según las banderas. De esta manera se pueden clasificar hasta 2600 aves por hora, lo que genera grandes ahorros y permite que el sistema

se amortice por sí solo en 12 a 14 meses.

Tecnología de vanguardia

Una gama de podadoras manuales desarrolladas por Easy Cut Ltd, con sede en Haifa, para su uso tanto en la agricultura

comercial como en la jardinería doméstica, facilita la recolección de frutas, verduras y flores delicadas sin dañarlas, lo que aumenta la producción en un 20-50%. Basadas en la biomecánica de la mano humana, las podadoras tienen un mecanismo de agarre ligero que permite al recolector

sujetar una rama o fruta, sin aplanar o aplastar su tallo. 

El mecanismo de agarre también se puede vender como un componente independiente y se puede unir a tijeras de podar o tijeras de podar ordinarias. Los diseños de las podadoras varían según el tipo de fruta, la calidad y el tamaño que se corta, pero todas están diseñadas

para agarrar, cortar y cosechar la fruta con una sola mano. Las podadoras también permiten que la fruta recogida sea transportada al mecanismo de recogida sin contacto manual.

No más manzanas podridas

Fruitonics Ltd. ha presentado un nuevo sistema automático de clasificación de frutas. Si bien el peso y el color se pueden juzgar automáticamente, hasta ahora la clasificación de la calidad de las imperfecciones

siempre se tenía que hacer a mano. Optigrade II realiza todas estas funciones simultáneamente, comparando cada pieza de fruta con una imagen ideal y

trazando su variación del ideal, de acuerdo con miles de imágenes. 

El sistema puede detectar imperfecciones de solo uno o dos milímetros de tamaño, apenas visibles a simple vista. No solo mira la piel, sino que también puede detectar manchas marrones debajo de la piel. Incluso se le puede enseñar a reconocer imperfecciones únicas o inusuales mediante el uso de inteligencia artificial. Infrarrojos y la última tecnología de sensores clasifican hasta 10 piezas de fruta por segundo y los criterios de calidad se pueden

ajustar al tipo de mercado al que se destina la fruta.

Entendimiento firme

La mayoría de los cultivos de manzanas, peras, kiwis y caquis se almacenan durante largos períodos de tiempo en cámaras frigoríficas de atmósfera controlada. Debido a que el nivel de oxígeno en estas salas es muy bajo, es difícil controlar la calidad de los frutos. Sin embargo, Eshet Eilon del Kibbutz Eilon ha completado recientemente el desarrollo de un sistema central controlado a distancia

para monitorear la firmeza de las frutas dentro de las cámaras frigoríficas, basado en tecnología acústica. 

En cada habitación, se coloca una muestra de frutas en pequeñas unidades de monitoreo que contienen un pequeño golpe y un sensor piezoeléctrico. El análisis por computadora de la vibración creada dentro de las frutas por los pequeños golpes proporciona una imagen

clara y continua de la firmeza de las frutas. El sistema también puede monitorear e incluso controlar el proceso de maduración de la fruta que se cosechó cuando aún estaba verde.

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